I polmoni

polmoni sono i principali organi della respirazione.

Sono contenuti nella cavità toracica, divisi da uno spazio, il mediastino, che ospita esofago, trachea e cuore. Hanno la capacità di espandersi e contrarsi seguendo i movimenti della gabbia toracica e del diaframma.

Il polmone destro è di dimensioni maggiori del sinistro ed è diviso in tre lobi (superiore, medio ed inferiore), mentre quello sinistro ne possiede soltanto due (un lobo superiore ed uno inferiore).

I polmoni sono organi parenchimatosi, costituiti da un tessuto spugnoso ed elastico, che ben si adatta alle variazioni di volume indotte dai movimenti respiratori. 

I polmoni sono rivestiti da due sottili membrane, le pleure, fra le quali è interposto un sottile strato di liquido, che facilita lo scorrimento reciproco delle due pleure durante gli atti respiratori. 

L'inspirazione è la fase dell'atto respiratorio in cui l'aria ricca di ossigeno arriva ai polmoni, attraverso le vie respiratorie; l'espirazione invece è l'emissione dei "prodotti di scarto" quali anidride carbonica e vapore acqueo.

La frequenza respiratoria corrisponde al numero di atti respiratori che si effettuano in un minuto, in media circa 15.

Il volume dei polmoni varia da individuo ad individuo, in relazione all'età, al sesso e alla taglia corporea. Nell'adulto raggiunge valori compresi tra i 3,5 ed i 7 litri.

Durante un normale atto respiratorio viene inspirato ed espirato circa 1/2 litro d'aria; massimizzando le fasi di inspirazione ed espirazione è possibile arrivare fino a 2,5 - 5,5 litri. Al termine di un'espirazione completa all'interno dei polmoni e delle vie aeree rimane comunque un certo volume d'aria, stimabile in 1 - 1,2 litri (il cosiddetto volume residuo).

Alveoli polmonari

Gli alveoli polmonari sono delle piccole camere d'aria, di forma grossomodo sferica e con diametro di circa 0,25 - 0,3 mm nella fase di massima espansione.

La parete degli alveoli, che separa l'aria dai capillari sanguigni, è sottilissima e costituita da un unico strato di cellule epiteliali, di forma simile alle piastrelle.

Negli alveoli avvengono gli scambi respiratori: il sangue si arricchisce di ossigeno ed elimina l'anidride carbonica.

Gli alveoli sono i responsabili dell'aspetto spugnoso del polmone e, grazie alla loro forma e dimensioni, aumentano enormemente la superficie di scambio tra sangue e aria, compresa tra 70 e 140 metri quadrati (in funzione di sesso, età, altezza ed allenamento fisico).